The peripheral other and the construction of new social relations in Andrea Levy's Small Island - Université de La Réunion Access content directly
Journal Articles Alizés : Revue angliciste de La Réunion Year : 2023

The peripheral other and the construction of new social relations in Andrea Levy's Small Island

Abstract

Andrea Levy begins her story in Small Island (2004) with a prologue that speaks of the gathering of colonial subjects at the 1924 British Empire Exhibition. Although the colonial subjects are portrayed as uncivilized and as the peripheral Other, the Exhibition sets the stage for alterity in social relations and in the rewriting of history that renders the former members of British colonies invisible through an encounter between an African man and young Queenie, portrayed as the archetypal figure of England, the Mother Country. By offering to shake hands with Queenie rather than be spoken about, the African man not only changes Queenie’s perception about Africa but also speaks himself into subjectivity. The quest to reposition oneself becomes a leitmotif in the narrative as events and human contacts offer new perspectives for both Black and White people to reconstruct their identities. Significant is the fact that Black women are in the forefront of this reverse colonization as they take up the responsibility of nurturing a new British multicultural society and fostering new social relations as Hortense does in the novel. Hortense’s ability to reposition herself socially and historically paves the way for her to construct what I have termed a “rhizomatic womb-space”—a social, creative, ideological, and biological space through which women conceive, nurture, and offer new social relations built not on the either/or dichotomy that gender, class, race, and nationality evoke, but on fluid identity formations and social relations. She not only becomes the voice that opens and ends this important narrative but also is the lone voice that speaks of the birth and nurturing of a new British multicultural society. The history rewritten through the birth of Queenie’s biracial child is one of conquest, resilience, resistance, love, inclusion, and emplacement. It is one made possible through the restructuring of sociohistorical narratives and repositioning of various characters. In this paper, I will pay particular attention to the encounters between the immigrants and the host community and their outcomes, especially in ways in which they challenge their portrayal as the peripheral Other through dialogue, questioning, and the representation of themselves and their rich cultural heritage. I argue that while these migrants/colonial subjects are framed in history and in the minds of Britons as the peripheral Other, these encounters and their position as insider/outsider provide them the opportunity to reposition themselves and speak themselves to subjectivity.
Andrea Levy commence le récit de Small Island (2004) par un prologue qui évoque le rassemblement de sujets coloniaux à l’occasion de l’Exposition impériale britannique de 1924. Bien que les sujets coloniaux soient dépeints comme non civilisés, comme cet Autre périphérique, l’exposition ouvre la voie de l’altérité dans les relations sociales. À travers la rencontre entre un Africain et la jeune Queenie – présentée comme la figure archétypale de l’Angleterre, de la mère patrie – l’exposition ouvre la voie à la réécriture de l’histoire, une histoire qui avait jusque-là omis de mentionner les anciens membres des colonies britanniques. En proposant de serrer la main de Queenie plutôt que de laisser les autres le définir, l’Africain modifie non seulement la perception que cette dernière a de l’Afrique, mais il affirme aussi sa subjectivité. La quête d’un nouveau positionnement devient un leitmotiv dans le récit, car les événements et les contacts humains offrent de nouvelles perspectives aux Noirs et aux Blancs afin de reconstruire leur identité. Il est important de remarquer que les femmes noires sont en première ligne de cette colonisation inversée puisqu’elles ont pour responsabilité l’émergence d’une nouvelle société britannique multiculturelle. Elles doivent aussi favoriser la création de nouvelles relations sociales, comme le fait notamment Hortense dans le roman. La capacité d’Hortense à se positionner socialement et historiquement lui permet de construire ce que j’ai appelé un « espace utérin rhizomatique » – un espace social, créatif, idéologique et biologique à travers lequel les femmes conçoivent, nourrissent et proposent de nouvelles relations sociales fondées non pas sur la dimension binaire des concepts de genre, classe, race et nationalité, mais sur des formations identitaires et des relations sociales fluides. Elle devient non seulement la voix qui ouvre et termine ce récit, mais aussi la seule voix qui parle de la naissance et de l’épanouissement d’une nouvelle société britannique multiculturelle. L’histoire réécrite à travers la naissance de l’enfant métis de Queenie est celle de la conquête, de la résilience et de la résistance, de l’amour, de l’inclusion et du repositionnement. Elle est rendue possible par la restructuration des récits sociohistoriques et le repositionnement de divers personnages. Dans cet article, j’accorderai une attention toute particulière aux rencontres entre les immigrés et la communauté d’accueil ainsi qu’aux conséquences de ces rencontres et à la manière dont le statut des migrants se trouve démystifié à travers le dialogue, le questionnement et les représentations que ces derniers se font d’eux-mêmes et de leur riche héritage culturel. Je soutiens qu’en dépit du fait que ces migrants, ces sujets coloniaux, sont représentés dans l’histoire et dans l’esprit des Britanniques comme l’Autre périphérique, ces rencontres ainsi que l’ambivalence du statut de ces migrants, à cheval entre appartenance et marginalisation, leur donnent l’occasion de se repositionner et d’exprimer leur subjectivité.
Fichier principal
Vignette du fichier
The Peripheral Other.pdf (371.18 Ko) Télécharger le fichier
Origin Files produced by the author(s)

Dates and versions

hal-04472130 , version 1 (04-04-2024)

Identifiers

  • HAL Id : hal-04472130 , version 1

Cite

Ijeoma D. Odoh. The peripheral other and the construction of new social relations in Andrea Levy's Small Island. Alizés : Revue angliciste de La Réunion, 2023, Colonial, Postcolonial, and Decolonial Encounters in the English-speaking World: Rethinking the Other, 43. ⟨hal-04472130⟩
22 View
3 Download

Share

Gmail Mastodon Facebook X LinkedIn More